A morte e “possível” renascimento do F-22 Raptor

O F-22 é venerado como o caça mais avançado do mundo. Empregando tecnologias avançadas, como vetorização de empuxo, um radar ativo de varredura eletrônica e extensa redução de stealth / assinatura, o F-22 está equipado para assumir qualquer outra aeronave em operação hoje e sair por cima. No entanto, a Força Aérea só adquiriu 187 F-22 com kit de combate, um pequeno número em comparação com as 438 F-15 que ajuda a preencher o nicho de aeronaves bimotoras de alto desempenho da Força Aérea. 

O F-35 deve compensar a diferença quando os F-15 se aposentarem, mas seu histórico de desenvolvimento conturbado e sua série de downgrades de desempenho estão causando algum alarme. Muitos temem que o F-35, por si só, não seja capaz de enfrentar ameaças emergentes, como o PAK-FA e o J-20.

YF-22 e YF-23
O YF-22 (primeiro plano) e o YF-23 (fundo). Observe as diferenças de design sutis, mas substanciais.

A vida do F-22 começou como resultado do programa Advanced Tactical Fighter (ATF) da Força Aérea, que foi iniciado em 1981 para produzir um caça de superioridade aérea utilizando tecnologias avançadas. Furtividade, ou a capacidade de desviar as ondas de radar e supercruise, a capacidade de viajar acima de Mach 1 sem pós-combustores, eram requisitos para o programa. A USAF recebeu uma ampla variedade de projetos de protótipos com recursos que variam de canards a asas com varredura para a frente. Um gigante, proposto pela Lockheed Martin, pesaria mais de 110.000 libras, enquanto outro apresentado por McDonnel Douglas registrou menos de 20.000 libras. 

Eventualmente, a competição foi reduzida a dois projetos: o YF-22 e o YF-23. O YF-22 mais lento, porém mais ágil e convencional da Lockheed, acabou vencendo o YF-23 de aparência estranha. O YF-22 apresentava asas delta cortadas, estabilizadores, e dois estabilizadores verticais com lemes. Esse layout é mais parecido com outros combates de aviões da USAF do que os outros conceitos apresentados. O stealth se destacou fortemente na filosofia da YF-22, que é evidenciada pela aparência “limpa” e angular da aeronave (protrusões aumentam a seção transversal do radar, enquanto superfícies angulares ajudam na deflexão).

O vencedor havia sido escolhido, mas ainda havia muito trabalho a ser feito antes que uma aeronave operacional pudesse ser colocada em campo. Quando o programa do ATF foi concluído, a União Soviética entrou em colapso, deixando a aeronave sem nenhum adversário claro. No entanto, o desenvolvimento seguiu em frente. O programa encontrou vários problemas técnicos, como é típico de qualquer sistema de armas complexo, embora os atrasos e atrasos do ATF tenham sido particularmente chocantes. Muitas vezes, aviônicos e outros equipamentos acabaram sendo mais pesados ​​do que o previsto, resultando em um desempenho um pouco menor. Mudanças de design também foram feitas com freqüência, incluindo o reposicionamento do cockpit ligeiramente, diminuindo o ângulo de varredura da asa da borda principal de 48 para 42 graus e reduzindo a área do estabilizador vertical em 20%.

O inovador radar APG-77 usado no F-22. Embora não seja o primeiro radar ativo de varredura eletrônica (AESA) a ser instalado em uma aeronave de combate, o APG-77 foi avançado em seu tempo.

No entanto, os aspectos mais arriscados do projeto do F-22 não eram mecânicos, mas sim recursos eletrônicos projetados para proporcionar ao piloto um alto nível de consciência situacional. Para isso, todos os sensores orgânicos dos sensores da aeronave são integrados em um computador central que também assimila informações externas para produzir uma representação em tempo real do espaço de batalha. Ter a capacidade de receber e integrar essas informações passivamente é um benefício enorme, já que identificar e envolver alvos é crucial para qualquer operação. A aviônica integrada reduz significativamente a carga de trabalho do piloto, eliminando a necessidade de o piloto monitorar mentalmente vários contatos e links de comunicação. 

No entanto, a fusão de sensores era um conceito relativamente novo na época, exigindo muito código, bem como um computador de bordo razoavelmente rápido (pelos padrões da década de 1990). Uma série de reduções no número de aeronaves a serem compradas exacerbou as dificuldades do programa. Embora os planos iniciais exigissem cerca de 700 aeronaves, os custos crescentes do programa levaram os planejadores de defesa a revisitar esse número. Ausência de ameaças também foram levadas em conta na decisão: o F-15 e o F-16 haviam provado sua coragem na Tempestade no Deserto e não parecia haver nenhuma ameaça que não pudessem suportar no futuro previsível.

O desenvolvimento de aeronaves russas desacelerou significativamente na região. era pós-soviética e a China ainda não foi capaz de produzir aeronaves de ponta. Em 2001, o Congresso havia limitado a compra do F-22 em 333 aeronaves, com um teto de custo de 37,6 bilhões. As estimativas da USAF indicaram que essa meta provavelmente não seria cumprida e era ainda mais pessimista.

O F-22 foi declarado operacional em 2005, mas a essa altura, os custos de produção se tornaram alarmantes. O custo inicial de um F-22 foi de US $ 150 milhões em dólares do ano fiscal de 2009, um valor que, por definição, não inclui os custos incorridos pela pesquisa e desenvolvimento, bem como outros gastos do programa. Quando essas despesas são incluídas, o custo por aeronave é bem superior a US $ 200 milhões (o valor exato varia dependendo do método de cálculo). Isso colocou o custo de cada F-22 em mais de três vezes o preço de um F-15; o F-22 também era dezenas de milhões de vezes mais caro que qualquer outro caça no mercado na época.

Os aumentos de custo e a falta de um adversário de ameaça claro acabaram prejudicando as vendas do F-22 – apenas 187 F-22 de combate foram produzidos antes do Congresso fechar a compra e encerrar a produção do F-22. No entanto, as ferramentas para o F-22 foram salvas antecipando que a linha talvez precise ser reiniciada para produzir novas aeronaves ou para fabricar peças de reposição. O último F-22 saiu da linha de produção em 2011.

Então, depois de tomar a decisão de limitar a produção do F-22 e encerrar a linha, por que os legisladores e especialistas militares estão investigando a possibilidade de retomar a produção? Afinal, retomar a produção depois de um hiato de sete anos é bastante ineficiente. Reiniciar a linha sozinha custaria cerca de US $ 200 milhões, a aeronave em si não teria ficado mais barata, e atualizar a eletrônica do F-22 para padrões modernos provavelmente adicionaria milhões em custo a cada aeronave.

A resposta é que as prioridades e preocupações dos militares dos EUA mudaram um pouco desde que os legisladores originalmente limitaram a compra do F-22. Na época, as guerras no Iraque e no Afeganistão eram a principal preocupação, e o esforço de contra-insurgência se beneficiaria pouco com equipamentos de ponta, como o F-22. Além disso, a supremacia militar dos EUA parecia assegurada: a Rússia era em grande parte passiva politicamente e seus militares eram em sua maioria obsoletos. A China também era de pouca preocupação, já que a maioria de suas aeronaves estava altamente desatualizada e uma grande parte de seu orçamento foi dedicada à manutenção de uma força de infantaria massiva. 

Agora, esses dois países mudaram rapidamente suas estratégias militares. A Rússia investiu grandes somas na modernização de suas forças armadas e na construção de aeronaves avançadas, como o Su-35 e, por fim, o PAK-FA. As incursões da Rússia na Ucrânia  e Síria também provocaram temores no Ocidente de que a Rússia possa se tornar cada vez mais agressiva no futuro. A China, por sua vez, está desenvolvendo sua própria aeronave furtiva (como a J-20), e tem repetidamente entrado em conflito com outras nações sobre o território dos mares do sul da China. 

A China também reorganizou suas forças armadas, de modo que menos dinheiro é gasto na manutenção de uma força de infantaria colossal e em grande parte obsoleta, aumentando assim os fundos disponíveis para a aquisição de aeronaves e sistemas avançados. Todos esses desenvolvimentos contribuíram para um ambiente em que alguns acreditam que os F-22 são necessários para manter a vantagem tecnológica dos EUA nos próximos trinta anos. Mas o que faz o F-22 tão valioso? O que faz que o F-35 não pode?

Um F-22 táxia em uma pista durante um exercício.

A resposta está no combate ar-ar. O F-22 tem muitas características típicas de aeronaves de combate bem-sucedidas: ele pode subir e girar rapidamente, assim como voar em altas velocidades (Mach 2+). Tanto o F-22 quanto o F-35 possuem radares e aviônicos invisíveis e avançados. Na verdade, a suíte de aviônicos do F-35 é, de certa forma, superior à do F-22, e o F-35 é fenomenalmente sofisticado quando se trata de identificar alvos e integrar dados. No entanto, o F-35 é bastante lento e não manobra tão bem quanto o F-22 ou aeronaves russas mais novas, como o Su-35. 

Enquanto o F-35 é projetado para usar seus sensores e stealth para superar essas desvantagens, alguns analistas temem que o F-35 não se saísse bem em combate contra oponentes que tivessem ajuda de radares detectores de stealth baseados em terra ou se furtivamente.  Também é possível que, se o míssil ar-ar de médio alcance dos EUA (atualmente o AMRAAM) se mostrasse ineficaz contra aeronaves e contra medidas russas ou chinesas, o F-35 poderia ser forçado a fazer lutas de curto alcance que pode não ser capaz de vencer. O F-22, por outro lado, tem vetorização de empuxo e pode facilmente se manter em um combate aéreo contra qualquer adversário atual ou sendo projetado. 

 O F-22 também pode transportar mais mísseis ar-ar, o que significa que um míssil que não consegue encontrar seu alvo é um problema menor. É claro, se essas preocupações com relação ao F-35 são válidas não podem ser totalmente conhecidas até que o F-35 veja o combate e a Rússia e a China colocam seus equipamentos de próxima geração. No final, as chances de reiniciar a linha F-22 serão fortemente influenciadas pelas circunstâncias, e pela política de um Congresso e um presidente amigáveis ​​aos aumentos nos gastos com defesa, o F-22 tem pelo menos uma chance de receber um novo contrato de vida. 

As chances de um recomeço também seriam reforçadas significativamente pela agressão da Rússia ou da China, o que poderia pressionar os legisladores dos EUA a responder reforçando as capacidades militares de ponta.Se não houver incidentes significativos nos próximos anos e o Congresso acabar hesitando em aumentar os gastos, a reinicialização do F-22 provavelmente continuará sendo um sonho apoiado apenas por uma minoria de políticos e profissionais de defesa.

As ferramentas e equipamentos necessários para produzir o caça bimotor de supremacia aérea , que foi barrada da exportação por causa de sua sofisticação, permanece armazenada junto com instruções em vídeo para vários processos de montagem. 

Este arquivo de produção do caça e equipamento ajudará na remanufatura de peças de reposição para a aeronave e seus dois motores Pratt & Whitney F119, mas alguns defensores da Raptor querem ver as linhas de montagem em Marietta, na Geórgia, e Fort Worth, no Texas, renascerem. Isso foi feito para versões melhoradas do Lockheed U-2 e Rockwell B-1. “Se você perguntasse [ao chefe da equipe da força aérea Gen Mark Welsh] ou a qualquer um dos policiais uniformizados da força aérea, eles provavelmente diriam que gostariam de ter mais F-22. 

O plano original era ter mais alguns F-22 adicionais, e um conjunto de circunstâncias lamentáveis ​​- uma combinação de excessos orçamentários e de forma mais cara do que o originalmente projetado – que realmente causou o que se tornou uma rescisão antecipada para o programa F-22. Otimizado para combate ar-ar em uma luta da Guerra Fria contra a Rússia, a exigência original era de 750 aeronaves. Esse número caiu para 339 e depois para 187 mais oito aeronaves de teste.

Em algum lugar nos bastidores isso está sendo pensado e falado. Certo é que com a decepção do F-35 alguém está perguntando sobre o reinício da linha F-22.  A notícia ideal seria qual?  Reinicio da linha de montagem e façam uma transferência de tecnologias e outros bons sistemas do F-35 nele (os que sabemos com certeza funcionam), adicione alguns dos itens de upgrade que foram planejados para ele e mais uma vez a USAF está de volta ao negócio de superioridade aérea. Construa o suficiente deles e eles poderão começar a falar de domínio aéreo novamente. 

JG

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